Por que o helicóptero Ingenuity, em Marte, é tão importante

Este ano acompanhamos o desenrolar da história de um pequeno helicóptero em outro planeta. Assim como a alegria trazida pela aterrissagem bem-sucedida do rover Perseverance em Marte, em fevereiro, a jornada do helicóptero Ingenuity foi exatamente aquilo de que precisávamos em 2021.

A milhões de quilômetros de distância, olhamos para o Planeta Vermelho para nos distrairmos dos nossos problemas, enfrentando o segundo ano de pandemia. Enquanto isso, dois robôs estão alcançando em Marte o que antes se acreditava ser impossível.

É fácil projetar nossas esperanças neles, imaginá-los como dois amigos robôs brincando de “parceiro policial”. As descobertas deles nos provocam encantamento. Seu sucesso merece celebração. E eles nos enviam de volta cartões-postais maravilhosos de um mundo avermelhado.

O Ingenuity foi projetado e construído a partir da mesma característica humana que lhe deu o nome (“engenhosidade”, em português). Milhares de pessoas dedicadas, esforçadas e criativas trabalharam durante anos para torná-lo uma realidade. Quando pergunto aos cientistas se eles já haviam imaginado um helicóptero voando em Marte, a maioria deles diz “não” — mas estão felizes e impressionados pelo helicóptero existir e estar voando ativamente pela atmosfera marciana.

A jornada não tem sido fácil para o helicóptero. Imagine construir um experimento, uma tecnologia para ser demonstrada em outro planeta, e não esbarrar em alguns problemas. Várias vezes, a aeronave e seu time superaram esses desafios e continuaram explorando.

O rover Perseverance, que tem o tamanho aproximado de um SUV, foi construído para sobreviver ao menos dois anos em Marte; o Ingenuity, não. O helicóptero de 1,8 quilo foi criado para cinco testes de voo experimentais em abril.

Até agora, o Ingenuity realizou surpreendentes 15 voos e ainda não abandonou o Perseverance. Juntos, eles estão explorando Marte de uma maneira sem precedentes, que poderia revelar se já existiu vida no planeta vermelho. O Ingenuity tem sido o parceiro de viagem perfeito, explorando e liderando o caminho. E o Perseverance não precisa seguir a jornada sozinho.

Sobrevivendo em Marte

Como seres humanos, nos sentimos intrigados pelo voo e pela exploração de Marte. Então, não é surpreendente quando algo que une as duas coisas acaba cativando pessoas ao redor do planeta.

Depois que o rover Perseverance sobreviveu à famigerada aterrissagem dos “sete minutos de terror” em Marte, em fevereiro, esperamos ouvir, também, que o Ingenuity sobreviveu à jornada de sete meses pelo espaço.

Tive o privilégio de cobrir o rover na CNN por anos; a semana da aterrissagem do Perseverance em Marte foi como o Super Bowl ou o Oscar para mim. Nas últimas horas do dia 20 de fevereiro, eu esperei, ainda entusiasmada pelo sucesso do Perseverance, para ver se o Ingenuity nos enviaria uma mensagem.

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